L’astéroïde tournoyant qui laisse les astronomes "sonnés"

P/2013 P5, l'astéroïde avec six queues de comète. NASA, ESA, and D. Jewitt (UCLA)Les astéroïdes apparaissent habituellement sur les images astronomiques comme de minuscules points de lumière. Pourtant l’objet découvert par le télescope spatial Hubble possède six queues de poussière rayonnant autour de lui, un peu comme un arroseur de pelouse. Ce type d’attributs est d’ordinaire l’apanage des comètes.

La découverte de ce corps, le 10 septembre, dans la ceinture d’astéroïde entre Mars et Jupiter, a bousculé la petite communauté des astronomes. « Il a été difficile de croire que nous observions un astéroïde, nous étions complètement sonnés » raconte David Jewitt de l’université de Californie-Los Angeles. Ce dernier a publié un papier sur cet astéroïde (nommé P/2013 P5) dans la revue Astrophysical Journal Letters.

P/2013 P5 tourne sur lui-même et éjecte lors d’évènements ponctuels de la poussière à l’origine de l’apparition des queues. Une équipe de l’institut Max Planck, en Allemagne, dirigée par Jessica Agarwal a modélisé son comportement et déterminé que le premier évènement a eu lieu le 15 avril dernier et le dernier le 4 septembre. D’autres jets de poussières se sont produits le 18 Juillet, le 24 Juillet, le 8 août et le 26 août. Selon les astronomes, il pourrait provenir d’un groupe d’astéroïdes appelé Famille de Flore, reliquats d’une collision qui s’est produite il y a 200 millions d’années entre deux astéroïdes.

Les astronomes ne savent pas vraiment pourquoi P/2013 P5 tourne ainsi en éjectant périodiquement de la poussière. Ils continuent de l’observer mais il se peut qu’il disparaisse prochainement. En effet, s’il accélère sa vitesse de rotation il risque de se désintégrer.

Mais s’il est le premier découvert, cet astéroïde n’est sans doute pas un corps unique. « En astronomie quand on identifie un nouvel objet, on finit toujours pas en trouver d’autres. Cet asteroide étonnant est presque certainement le premier d’une longue série à venir » promet David Jewitt.

Reference:Science et avenir.